The colours of English alabaster panels.
Medieval polychromy, production and perception

by

with the assistance of Pascal Mora and Romain Pacanowski

Contents •••

1. Acknowledgements

2. Introduction

3. The study and reconstruction of the polychromies of medieval English alabaster panels: historiography and methodology 

4. A typical colour scheme: the Elect entering Paradise from Libourne de Libourne

5. Principles governing the colouring of the alabaster panels kept in Aquitaine

6. An atypical colour scheme: the Assumption in the Musée d’Aquitaine, Bordeaux

7. Carving and painting an alabaster panel

8. Looking at an English alabaster in the late Middle Ages

9. Conclusion

10. Bibliography

11. Image credits 

12. Additional contents

Abstract •••

Between c. 1350 and 1550, English sculptors carved thousands of panels depicting religious scenes from alabaster quarries around Nottingham. Exported throughout Europe, these polychrome reliefs were originally usually assembled to form altarpieces. Their coloured epidermis, an integral part of these works that can be termed three-dimensional paintings, has now often disappeared.  

A multidisciplinary team (art historian, archaeologist, artist and specialist in ancient polychromy, 3D engineers and optodigital researcher) has analysed and reconstructed the polychromy of several of these English panels preserved in the Bordeaux region. The physico-chemical analyses made it possible to determine the nature of the materials used and to recreate the paints used by the alabastermen. These data were used to produce an alabaster facsimile as well as two 3D models with their digital polychromy. As the polychromy of English alabaster works is highly standardised, these examples can be considered as representative of the appearance that the vast majority of the panels must have showed. The study thus allows us to address broader themes, such as the aesthetic and symbolic qualities of the colours used by the alabastermen, or the way in which these were perceived by the medieval viewer.

Résumé •••

Entre 1350 et 1550 environ, des sculpteurs anglais ont taillé dans l’albâtre issu des carrières des environs de Nottingham des milliers de panneaux figurant des scènes religieuses. Exportés dans toute l’Europe, ces reliefs polychromes étaient à l’origine généralement assemblés pour former des retables d’autel. Leur épiderme coloré, partie intégrante de ces œuvres que l’on peut qualifier de peintures tridimensionnelles, a aujourd’hui souvent disparu.  

Une équipe pluridisciplinaire (historien de l’art, archéomètre, artiste et spécialiste des polychromies anciennes, ingénieurs 3D et chercheur en opto-numérique) a analysé et restitué la polychromie de plusieurs de ces panneaux anglais conservés dans la région bordelaise. Les analyses physico-chimiques ont permis de déterminer la nature des matériaux utilisés et de recréer les peintures utilisées par les albâtriers. Ces données ont servi à élaborer un facsimilé en albâtre ainsi que deux modèles 3D revêtus de leur polychromie numérique. 

La polychromie des panneaux anglais étant fortement standardisée, ces exemples peuvent être considérés comme représentatifs de l’aspect que devait revêtir la très grande majorité de la production sculptée anglaise. L’étude permet ainsi d’aborder des thèmes plus larges, comme les qualités esthétiques et symboliques des couleurs utilisées par les albâtriers, ou encore la façon dont celles-ci ont été perçues par le spectateur médiéval.

The publication of the English version of this book was made possible thanks to the financial support of the University of Bordeaux Montaigne, its Ausonius and ArchéoSciences Research Institutes, the Federation of archaeological sciences of Bordeaux and the Archaeological sciences department of Bordeaux University.

ISBN html : 978-2-35613-515-5
PRIMALUNA_11
EAN html : 9782356135155
ISBN html : 978-2-35613-515-5
ISBN pdf : 978-2-35613-517-9
ISSN : 2741-1818
124 p.
Code CLIL : 3669; 3679
licence CC by SA

Comment citer

Schlicht, Markus, Mounier, Aurélie, Mulliez, Maud, with the assistance of Mora, Pascal, Pacanowski, Romain, The colours of English alabaster panels. Medieval polychromy, production and perception, Pessac, Ausonius éditions, collection PrimaLun@ 22, 2023, 124 p., [online] https://una-editions.fr/colours-english-alabaster-panels [consulted on 01/24/23].

Au téléchargement

Contenu(s) additionnel(s) :

Illustration de couverture • 1• Top left: Assumption (Bordeaux, Musée d’Aquitaine). Reconstruction of the medieval polychromy (digital painting on 3D model). Image: P. Mora and M. Mulliez. 2• Top centre: A. Bély carving an alabaster panel with a mallet and a gradine. Photo: M. Schlicht. 3• Right: Adoration of the Magi (detail), Bordeaux, altarpiece of Saint Michel. Photo: M. Schlicht. 4• Left, centre: 3D-scanning of the Flagellation (Bordeaux, Musée d’Aquitaine) by Archeovision. Photo: M. Schlicht. 5• Centre: Assumption (detail), Bordeaux, altarpiece of Saint Michel. Cl. M. Schlicht. 6• Left, bottom : Entombment (detail), Périgueux, Musée d’art et d’archéologie. Photo : © Musée d’art et d’archéologie de Périgueux. 7• Bottom, 2nd image from the left: Painting of the facsimile of the Assumption (Bordeaux, Musée d’Aquitaine). Photo: M. Schlicht. 8• Bottom, 3rd image from the left: Pigment identification using a fibre optic reflectance spectrometer (FORS). Photo: M. Mulliez.
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